L’énergie solaire : une énergie renouvelable d’avenir

Le Soleil est une source d’énergie inépuisable et universelle. Cette énergie solaire permet de produire de l’électricité, au moyen de panneaux photovoltaïques ou de centrales solaires thermodynamiques. Comment ces installations fonctionnent-elles ? Quels fournisseurs proposent de l’électricité d’origine solaire ?

Qu’est-ce que l’énergie solaire ?

L’énergie solaire n’est rien d’autre que le rayonnement du soleil, capté et transformé en électricité ou en chaleur. Propre et inépuisable à l’échelle humaine, cette énergie est une énergie renouvelable par excellence. Disponible partout sur la Terre, elle reste intermittente, puisqu’elle n’est pas produite la nuit.

Selon que cette énergie solaire est convertie en électricité ou en chaleur, on distingue deux types de productions :

  • l’énergie solaire photovoltaïque, utilisant le rayonnement du soleil pour produire de l’électricité ;
  • l’énergie solaire thermique, utilisant la chaleur émise par le rayonnement solaire pour produire de la chaleur ou de l’électricité.
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L’énergie solaire photovoltaïque et les centrales solaires thermodynamiques

L’énergie solaire photovoltaïque provient de la conversion de la lumière du soleil en électricité au moyen de panneaux voltaïques. Ces panneaux photosensibles libèrent leurs électrons sous l’influence d’une énergie extérieure, induisant ainsi un courant électrique continu, transformé ensuite en courant alternatif grâce à un onduleur. L’électricité ainsi obtenue est alors directement utilisée, stockée dans des batteries ou injectée dans le réseau.

L’énergie solaire thermique provient de la récupération de la lumière du soleil sous forme de chaleur. On distingue deux formes d’utilisation de l’énergie solaire thermique :

  • l’utilisation passive pour chauffer les constructions à travers leurs surfaces vitrées ou par l’accumulation de chaleur sur les murs exposés au rayonnement solaire ;
  • l’utilisation active consistant à piéger la chaleur du soleil par des capteurs thermiques, reliés à un réseau dans lequel circule un fluide caloporteur. Ce fluide, chauffé par les capteurs thermiques solaires, transmet sa chaleur à l’eau stockée dans un ballon à accumulation, qui produit de l’eau chaude sanitaire ou alimente un circuit de chauffage.

Le solaire thermique peut aussi être à l’origine d’une énergie dite « héliothermodynamique », produite dans des centrales solaires thermodynamiques à concentration. Ici, les rayons du soleil sont concentrés grâce à des miroirs, afin de chauffer le fluide caloporteur. En montant en température, le fluide caloporteur produit de la vapeur qui entraîne à son tour des turbines et produit à terme de l’électricité. En stockant ce fluide chaud dans un réservoir, la centrale solaire thermodynamique à concentration peut fonctionner quelques heures après le coucher du soleil.

Les fournisseurs distribuant principalement de l’électricité issue de l’énergie solaire

À l’image de GreenYellow (qui déploie ses centrales photovoltaïques en partie sur les toits et les parkings des hypermarchés et des supermarchés) ou Direct Energie (qui vient de faire l’acquisition de Quadran, un des leaders indépendants de la production d’énergie verte en France), certains fournisseurs d’électricité issue de l’énergie solaire sont producteurs. D’autres, en tant qu’intermédiaires, assurent la fourniture d’une électricité d’origine solaire sans la produire.

Afin de garantir à leurs clients l’origine renouvelable de l’énergie qu’ils offrent, et notamment de l’électricité produite par l’énergie solaire, la plupart des fournisseurs disposent de la garantie d’origine (GO). Délivré par Powernext, ce document officiel atteste la provenance de l’énergie verte et permet sa traçabilité du producteur au consommateur final. C’est le cas, entre autres, de Direct Energie, Engie, EDF, Enercoop, Eni, ekWateur ou Planète OUI.